Quel est le cours de l’argent aujourd’hui ?

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Il existe des différences significatives entre l’or et l’argent-métal. La demande d’or est presque entièrement destinée à des fins financières (protection et profit) et à des fins de bijoux. Très peu d’or est consommé, en réalité. Dans ce domaine, l’or est l’opposé complet d’un métal de base comme le fer, que les gens achètent uniquement dans le but de l’utiliser. L’argenté-métal a un pied dans chacune de ces zones ; il est acheté dans le but de le consommer, ou pour des raisons de profit ou de protection financière.

La majeure partie de l’or extrait à ce jour (y compris le collier de Cléopâtre et ce que Alexandre le Grand a pillé dans les anciennes villes de l’Asie occidentale) reste à la surface sous diverses formes faciles à refondre. Les raisons de la persistance physique de l’or sont chimiques — le métal est presque inerte, donc il ne rouille pas — et économique : en raison de sa grande valeur, vous n’en perdez pas beaucoup, et nous ne le jetons pas comme des déchets. La production minière annuelle est limitée par rapport aux stocks — dans le même ordre que la petite quantité d’or perdue ou consommée chaque année. Par conséquent, la taille des réserves existantes ne change pas beaucoup. Les variations des prix de l’or résultent presque exclusivement des fluctuations de la demande de détention d’or.

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Des onces d’argent, par contre, viennent et vont — pas aussi vite que des tonnes de fer, mais tout aussi inévitablement. L’argent, contrairement à l’or, est chimiquement actif. En utilisant de l’argent, une grande partie est exploitée — ce qui est consommé sans pouvoir le récupérer. Et comme l’argent est beaucoup moins rare que l’or, nous faisons moins d’efforts pour le protéger et le protéger. La production et la consommation minières annuelles sont considérables par rapport aux réserves existantes, de sorte que les fluctuations des prix découlent de l’évolution des deux facteurs, mais aussi de changements affectant la demande d’argent à des fins financières.

Les usages argenté-métal dans l’industrie moderne se développent. C’est le meilleur conducteur de chaleur et d’électricité, le métal le plus réfléchissant, et (après l’or) le plus ductile et élément malléable. Il est utilisé en photographie et pour de nombreuses applications électriques, en particulier pour les conducteurs, interrupteurs, contacts et fusibles. Les alliages à base d’argent sont utilisés comme cathodes dans les batteries. En tant que bactéricide, l’argent est utilisé pour la purification de l’eau et les systèmes de traitement de l’air — nous avons même récemment vu une publicité pour une machine à laver remplie d’argent qui n’aurait apparemment pas besoin d’utiliser de détergent pour nettoyer le linge.

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L’ utilisation de l’argent est si nombreuse qu’en dépit de la baisse du rôle de la photographie, on peut s’attendre à ce que la demande demeure forte tant que les économies industrielles seront fortes. Et pendant un certain temps, ils ont été — la Chine et l’Inde en tête de la charge.

Mais depuis la tentative ratée des frères Hunt de mettre la main sur le marché de l’argent en 1980, la demande d’investissement en métal du grand public a été très faible dans les pays développés, et cela a clairement changé, comme en témoigne le nouveau Barclays Money Index Fund.

La plupart des mines d’argent sont en fait mines de plomb-zinc-argent, de cuivre-argent ou d’or-argent — dont l’argent n’est qu’un sous-produit. En fait, entre 70 et 80 % de tout le métal argenté est un sous-produit de l’extraction du cuivre, du plomb et du zinc. Dans la mesure où ces sous-produits représentent une grande partie de l’offre d’argent neuf, la production ne réagit pas beaucoup au prix. Cela place les quelques mines produisant de l’argent dans une situation extrêmement risquée. Au cours des deux dernières décennies, les mines de cuivre et de plomb ont également extrait de l’argent, même si les prix étaient bas ; la plupart des mines d’argent pur ont régulièrement perdu de l’argent et aucune d’entre elles n’a été franchement rentable. Au cours des 20 années précédant 2003 (et parfois plus), aucune mine d’argent pur n’a généré de liquidités gratuites.

Cependant, de nombreux gisements et réserves prouvés sont prêts à être exploités dès que le métal argenté franchit le seuil de prix, ce qui le rend économiquement viable. De plus, les bas prix de l’argent ne finissent pas nécessairement l’exploration ; ce sont les prix du cuivre, du plomb et du zinc qui alimentent ces opérations.

L’ argent-métal atteint des hauteurs record et la même chose s’applique aux métaux communs (augmentant ainsi l’offre d’argent, qui est un sous-produit) : des centaines de millions d’onces d’argent supplémentaire seront sur le marché. Selon les dernières projections du Groupe CPM, il pourrait même y avoir un excédent production-consommation de 48,4 millions d’onces d’argent en 2006, pour la première fois depuis 1989. Toutefois, il convient de noter que ces chiffres ne tiennent pas compte de la demande d’investissement. L’excédent production-consommation signifie que les stocks vont augmenter, mais cela ne nous dit pas, malgré tout, dans quelle direction les prix vont prendre. Si la demande financière (où l’argent métallique est détenu à des fins de profit ou de protection) augmente plus rapidement que les réserves physiques, le prix devrait continuer à augmenter. Est-ce que ce sera le cas ?

Tout d’abord, la consommation grignote à un rythme phénoménal sur les réserves d’argent extrait depuis des décennies : elle a augmenté les réserves totales de métaux, passant de 2,1 milliards onces (estimées) en 1990 à environ 400 millions d’onces de nos jours — l’une des dernières années. 1,7 milliard d’onces gringolade. Une grande partie de cette baisse, soit environ 240 millions d’onces, provient des ventes gouvernementales. Mais cette source a presque disparu, les gouvernements ne détenant que 87 millions d’onces d’argenté-métal à la fin de 2005.

Ensuite, l’argent est comme l’uranium, comme un métal industriel, en ce sens qu’il est difficile à remplacer, et il est utilisé en quantités relatives si limitées que le prix pourrait doubler ou tripler sans qu’il ait un impact majeur sur l’utilisation industrielle. Mais la raison principale, comme je l’ai dit plus haut, est que la monnaie métallique est redécouverte en tant qu’investissement — surtout grâce au nouveau fonds indiciel (ETF) de Barclay.

L’ avènement de l’ETF sur l’argent de Barclay a été un facteur clé dans le prix du métal ces derniers temps, ne serait- ce que par les attentes des spéculateurs. La popularité du FNB StreetTracks Gold Shares, qui a recueilli 8,13 milliards de dollars depuis son lancement en novembre 2004, suggère que le FNB de Barclay attirera une grande partie du marché des métaux argentés. Au moment de rédiger ces lignes, le 7 août 2006, elle a déjà absorbé 92,4 millions d’onces d’argent. Et c’est pour le supposé « surplus ».

Alors que l’argent-métal reprend sa tendance — et sera remarqué par un nombre croissant d’investisseurs — ce FNB facilitera la tâche pour ceux qui souhaitent profiter du mouvement. Cela vaut également pour certaines institutions — dont la plupart n’ont pas le droit de posséder des métaux physiques — de sorte que cela ouvrira en fait une source latente de demande d’investissement. Et le FNB Silver de Barclay pourrait être plus important que l’ETF sur l’or. En Europe, la TVA doit être payée sur l’achat de lingots d’argent, puisque le métal a des usages industriels. C’est un fléau pour le trading actif — un créneau sur lequel ce nouveau FNB sans TVA s’est positionné.

Ajoutez à cela des inquiétudes fondées sur le dollar américain et l’euro — dont la qualité principale n’est pas d’être le dollar — et on peut presque s’assurer que la demande financière dépassera toute augmentation de la production mondiale d’argent métal au cours des prochaines années. Et bien sûr, s’il y a une crise économique majeure, l’excédent production-consommation sera complètement submergé par la ruée des actifs de papier et des métaux précieux — une transition que l’ETF simplifiera beaucoup.

Il y a une autre source potentielle d’argent-métal : les tonnes de métal détiennent sous forme de vieillesse. Si le prix élevé de l’argent commence à gonfler, les masses n’enverraient-elles pas leurs vieux chandeliers, leurs cuillères mal assorties et leurs vieux plateaux aux marchands ? Cette offre deviendra-t-elle une inondation, comme cela a été le cas pendant le sommet des prix en 1980 ? A un certain prix, oui — mais probablement pas pour une longue période.

Des prix plus élevés et stables poussent les gens à vendre. Mais la hausse des prix et la demande financière croissante encourageront les gens à retarder leurs ventes de chandeliers vacillants. Alors que les raisons de la fusion L’ensemble à thé de grand-mère augmente progressivement, les gens pensent encore que l’argent-métal est une réserve de valeur, ce qui les encourage à le garder.

En 1974, l’argent était de $6.70, soit environ le double du prix courant en dollars constants, mais l’offre de toutes les sources secondaires représentait moins de 170 millions d’onces. Et en 1980, lorsque le métal argenté a atteint un sommet de 48,70$ l’once, les sources secondaires ont simplement fourni 302 millions d’onces — un chiffre important, mais pas près de 20 milliards d’onces. En outre, le grand marché monétaire haussier qui a pris fin en 1980 s’est produit après cent ans lorsque les investisseurs ont accumulé de l’argent métal relativement bon marché. Une grande partie de ce phénomène a été éliminée — fondue — au début des années 1980, et il y avait peu de temps pour la remplacer. Non seulement cela, mais nous soupçonnons que relativement peu de gens ont acheté des choses en argent pur depuis 1980 ; si vous ne pouvez pas vous permettre d’acheter de l’or, pourquoi payer pour l’argent massif alors que vous pouvez avoir un placage qui a l’air tout aussi prestigieux — pour une fraction du prix ?

L’ argent atteindra-t-il son précédent sommet en 1980 ? Il était de $48.70 à l’époque, mais c’est $120 aujourd’hui, soit presque dix fois le prix du moment. Étant donné qu’en dessous de la surface, les menaces pesant sur l’économie américaine sont encore plus grandes qu’à la fin des années 1970, nous pouvons facilement envisager de voir l’argent atteindre son précédent plus haut, voire le dépasser.

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